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16-may-2003

El federalismo fiscal en América Latina

El sector público latinoamericano está siendo radicalmente transformado no por el crecimiento de los gobiernos nacionales, sino por la vitalidad fiscal de sus ciudades y de sus estados.  En países como Brasil, México, Colombia, Chile, Ecuador y Bolivia, la ciudadanía ha demostrado que está dispuesta a pagar impuestos más altos para adquirir mejores servicios e infraestructura locales.

Los líderes políticos de América Latina, en un vuelco radical de la tendencia histórica  hacia la centralización gubernamental, buscan afanosamente ampliar su  autoridad tributaria  para financiar bienes públicos subnacionales y, de este modo, conseguir autonomía para crear y administrar instituciones locales. Pero sorprende aún más  el hecho de que varios políticos que presionaron a sus constituyentes a aceptar impuestos más elevados, y que luego gastaron los ingresos de manera eficiente, han recibido loas por sus logros y hasta algunos alcaldes se han convertido en posibles candidatos presidenciales.

En un libro recientemente publicado en inglés por el Banco Interamericano de Desarrollo, el ex Ministro de Finanzas y Planificacion de Colombia, Eduardo Wiesner, analiza las experiencias de América Latina en el terreno de la descentralización y el federalismo fiscal. Esta publicación, que se puede adquirir a través de la página de internet del BID, se titula Fiscal Federalims in Latin America: From Entitlements to Markets (El federalismo fiscal en América Latina: entre las intervenciones y los mercados).

Wiesner afirma que varios países latinoamericanos han aprendido de los errores cometidos en el pasado, como en el caso de una expansión desenfrenada de transferencias incondicionales que con frecuencia lleva a la inestabilidad macroeconómica, o de los problemas entre el principal y el agente que entorpecen la administración del sector público.

Cada vez más países buscan formular las políticas adecuadas por medio  del crecimiento fiscal municipal y de un mayor énfasis en  los incentivos y  los enfoques basados en el mercado. El aumento en la participación política y fiscal  local, como lo demuestra la creciente recaudación tributaria  a nivel regional, refuerza la gobernabilidad local en toda América Latina. Aun cuando resta mucho por hacer, una “segunda generación” de políticas de descentralización está tomando forma en la región.

En opinión de Barry Weingast, de la Universidad de Stanford, el libro “resalta correctamente que de la misma manera que el federalismo puede apuntalar a los mercados en las economías desarrolladas, un marco de descentralización más amplio basado en el mercado puede dar un mayor impulso a las naciones latinoamericanas en sus esfuerzos de  descentralización. Esto requiere un gran esfuerzo y cuidado para formular los incentivos políticos adecuados que preserven a los mercados, incluyendo a aquellos que determinen restricciones fiscales o presupuestarias”.

Al considerar los actuales desequilibrios macroeconómicos del continente, el crecimiento fiscal de las ciudades y de los estados podría ser la única área donde los sectores públicos pudieran expandirse en un futuro cercano.  Pero se necesita tanto un “mejor” como un “mayor” gasto público, lo cual es mucho más factible si los ingresos e impuestos locales representan la principal fuente de financiamiento para el gasto público local. Esto constituye el principio básico de subsidiaridad en el que se apoya la descentralización y el federalismo fiscal.

Weisner, además de resaltar la importancia de la metodología basada en el mercado, cita otras  “piezas” fundamentales para la descentralización:

  • Nuevos desarrollos de la  teoría y las lecciones aprendidas acerca del modo en que las intervenciones gubernamentales pueden aprovechar los mecanismos del mercado para incrementar la efectividad;
  • Recientes contribuciones de nuevas economías institucionales, la teoría de elección pública y la “nueva teoría de la empresa”, que sostienen que las jurisdicciones políticas pueden considerarse como pseudo-empresas;
  • Los estudios de casos derivados de los esfuerzos de descentralización, incluidos en el libro, que garantizan el equilibrio entre los planteamientos teóricos y la investigación empírica. Estos ejemplos tienen importantes implicaciones para aquellos encargados de formular políticas interesados en incrementar la eficacia del proceso de descentralización.

Información

Para comprar el libro Fiscal Federalism in Latin America ó para mayor información sobre el libro, visite la Librería del BID.

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